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    自然科普:不能吃的“樹上龍蝦”,在孤島上絕處逢生
    來源:物種日歷
    發布時間:2021-09-10
    瀏覽次數:457

    豪勛爵島(Lord Howe Island)是位于澳大利亞和新西蘭之間的一座火山島,相傳最早抵達此處的西方人是英國海軍軍官亨利·柏爾(Henry Lidgbird Ball)。在這座面積僅17平方公里的小島上,棲息著奇特又脆弱的生物。

    豪勛爵島竹節蟲(Dryococelus australis)是一種體長超過12厘米,成蟲無翅的大型竹節蟲,是世界上最重的不能飛的竹節蟲,同時也是澳大利亞特有種,分布于澳大利亞東海岸的豪勛爵島。這種大型竹節蟲成蟲可以長到體長15厘米,重25克,新孵化的若蟲是綠色,成蟲為棕黑色,也許是為了適應其夜行性的保護色。竹節蟲以當地的一種白千層屬(Melaleuca)的灌木(或小喬木)植物為食,它們善于爬行,敏捷的身手使其可以躲避一些危險。

    它們一度是棲息地的常見昆蟲,因身形巨大在當地有樹上龍蝦(tree lobster)的別稱,據傳甚至被用作魚餌釣魚。

    金字塔上的奇跡

    隨著人類遠航等活動越發頻繁,隨我們一同乘船探索新領地的還有家鼠。黑家鼠把竹節蟲當成“雞肉味”的點心,在很短的時間內,難以應對家鼠攻擊的豪勛爵島竹節蟲就完全消失了。在1930人們無奈地認定,這種巨大的昆蟲滅絕了,實際上,從1920年就再沒有過豪勛爵島竹節蟲被人所發現。

    柏爾的金字塔 | PotMart186 / Wikimedia Commons

    事情的轉折發生在2001年,距海島23公里外一處被稱作“柏爾的金字塔”(Ball's Pyramid)的巨型巖石上,探險者稱發現了昆蟲的糞便和大型昆蟲活動的痕跡。專家聞訊趕到,竟然發現了一個不足30只的豪勛爵島竹節蟲種群在這里繁衍,研究者認為這很可能是這一巨大昆蟲的最后一處棲息地。澳大利亞科學家大衛?普里德爾(David Priddel)和尼古拉斯?卡萊爾(Nicholas Carlile)對此展開調查。也看到了竹節蟲的痕跡,震驚的科學家們表示:“就像回到了侏羅紀時期,昆蟲統治著整個世界?!?/span>

    19世紀書籍上的豪勛爵島竹節蟲繪畫 | Wikimedia Commons

    “柏爾的金字塔”有500多米高,比美國帝國大廈更高,非常險峻,看上去絕不宜居。但這并沒有阻止這種被認為滅絕了80年的昆蟲,在這座孤峻的巖石上建立并堅守住最后一塊棲息地。巖石周邊的陡坡近乎垂直,使它不適合絕大多數生物生存,這些竹節蟲卻神奇地做到了。

    死里逃生的竹節蟲

    它們為何會棲息在柏爾金字塔巨型巖石上的原因尚不明確,但科學家意識到他們必須展開繁育計劃,來確保這個物種不會滅絕。澳大利亞政府最終允許科學家從那里取走4頭竹節蟲用于繁殖。

    研究人員返回柏爾金字塔捕捉這種昆蟲時,卻只發現一頭,甚至擔心它們由于意外死亡了。幾經波折后專家找到了它們并帶走4頭。后來,其中的2頭樣本在墨爾本動物園成功完成了繁殖工作。豪勛爵島竹節蟲交配時雄蟲會持續守護配偶,用足遮蔽雌性,雄性成蟲雖然體型較小,但擁有粗壯長有棘刺的后足可以作為武器。它們的卵孵化需要九個月。

    科學家甚至給它們取了名字:“亞當”和“夏娃”,通過它們繁殖了上萬頭竹節蟲,這是個少有的,非常成功的拯救極危物種案例。專家也在探索讓這一巨型昆蟲重新繁衍在豪勛爵島的可行性。2018年,豪勛爵島的管理人員宣布,通過了一項向豪勛爵島重新引入竹節蟲的計劃。但最關鍵的問題,是在對環境傷害最小的前提下,清除遍布在環境中的外來鼠類,這將是一個需要長期奮戰的任務。


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